En este día: Larry Holmes golpea los restos de Muhammad Ali

LA CAMPANA FINAL DE TRAGIC ALI
‘Seguramente ahora el viejo maestro ha escalado su última montaña’

LAS VEGAS – 2 de octubre: HARRY MULLAN reportando

DESPUÉS de 20 años dedicados a lograr lo aparentemente imposible, Muhammad Ali finalmente se ha quedado sin milagros.

El viejo maestro, que aspiraba a convertirse en campeón mundial de los pesos pesados por una cuarta vez sin precedentes e inalcanzable, fue golpeado en una humillante retirada de esquina al final de 10 rondas unilaterales contra su ex compañero Larry Holmes.

La mejor carrera en la historia del deporte se cerró con una pelea indigna entre el entrenador Angelo Dundee, que quería salvar a su hombre de una mayor indignación, y el antiguo acólito Bundini Brown, que estaba suplicando “solo una ronda más”.”

Dundee se salió con la suya, y el boxeo le debe por eso. Era lo suficientemente doloroso ver la destrucción de una leyenda: hubiera sido insoportable verlo sufrir la degradación final de una derrota por nocaut.

Ali, siendo Ali, se niega a reconocer lo inevitable y a admitir que ha llegado al final del largo camino, pero el deterioro de esas habilidades que alguna vez fueron maravillosas fue evidente para los 25.000 espectadores en el improvisado estadio del aparcamiento Caesars Palace y para los millones de televidentes y espectadores de circuito cerrado de todo el mundo.

Todo lo que quedaba era el coraje que lo había sostenido a través de tres reinados de campeonato y 60 peleas contra los mejores pesos pesados que una carrera de tres décadas podía ofrecer.

Parafraseando lo que solía decir sobre algunos de esos oponentes, su orgullo hizo una cita que su cuerpo de 38 años no pudo cumplir.

Ali podía perder el peso (se redujo en más de tres piedras a 15 7½ libras), pero no podía perder los años.

Nunca estuvo en disputa contra un hombre que aún podría surgir como el mejor de los sucesores de Ali.

El veterano no ganó ni una sola ronda, ni siquiera la compartió. Fue tan monótonamente unilateral como las anteriores defensas del CMB contra Alfredo Evangelista, Ossie Ocasio, Lorenzo Zanon y el resto.

Absorbió una paliza constante, hasta que incluso el propio Holmes comenzó a esperar y suplicarle que renunciara. “Le pregunté ‘¿Por qué sigues tomando esto?’pero él solo dijo, ‘Pelea, tonto, pelea'”, dijo el campeón sin marcar después.

Fue una salida triste, y Ali de todas las personas merecía algo mejor. Solía jactarse de que nunca se vería obligado, como Joe Louis, a regresar mal aconsejado, pero la tentación de un día de pago de ocho millones de dólares era demasiado difícil de resistir.

Holmes tomó la lucha por 3 millones de dólares, y se comparará la oportunidad de salir por fin de la sombra del hombre contra todos los futuros campeones. Fue una victoria emocional para Holmes, de 30 años de edad, que lloró en el ring después mientras le decía a Ali: “Te amo, hombre.”

” Cuando peleas con un amigo y un hermano no puedes ser feliz. Todo lo que logré fue dinero”, dijo en una rueda de prensa abarrotada entre bastidores.

” Luché contra el mejor luchador de peso pesado del mundo. Ali es un gran luchador y un gran hombre. Demostró que podía ir por el título por cuarta vez, y eso es un gran logro.

” Por supuesto que no debería volver a pelear, pero ¿cómo puedo decir que se equivocó al pelear esta vez? Nadie se equivoca por hacer lo que quiere hacer.

” Pensé que el árbitro debería haberlo detenido antes. Estaba tratando de noquear a Ali, pero no pude, si hubiera podido deshacerme de él en la primera ronda, lo habría hecho.

” Intentó psicoanalizarme, pero no pudo. Trabajé con el tipo durante cuatro años, y sabía todo lo que podía hacer. Ali engañó a algunos de los escritores, pero no pudo engañarme a mí.

Ali, con la cara magullada e hinchada, no asistió a la conferencia, pero dijo a la mañana siguiente que planeaba seguir luchando, con la versión del título de la AMB de Mike Weaver como su objetivo. Sin embargo, es poco probable que suceda.

La opinión pública lo obligará a retirarse, y en cualquier caso otra empresa de Ali no sería una propuesta comercial. El gran engañador del boxeo ha estafado a los apostadores una vez con demasiada frecuencia, y no volverán a pagar para ver a un talento que una vez fue incomparable pasar por los movimientos de la lucha.

Es una pena que no pudiera haber cumplido su palabra y se quedara retirado después de esa maravillosa noche en Nueva Orleans hace dos años, cuando superó a Leon Spinks para convertirse en el primer y seguramente el último tres veces campeón de peso pesado. Sospeché en ese momento que su decisión no era definitiva, y escribí en mi informe de la pelea de Spinks que “cuando eres Muhammad Ali, siempre hay una montaña más que escalar.”

Pero ahora, seguramente, ha escalado su última montaña. Antes de la pelea, había preocupación por el habla torcida de Ali y el deterioro físico, y los terribles y sostenidos golpes en la cabeza que recibió de Holmes se sumarán a esa preocupación.

El calor feroz en el estadio al aire libre afectó a ambos hombres, pero probablemente más al veterano. Fue de 104 grados en el ring durante la cartelera (el espectáculo comenzó a las 4 pm) y 89 grados en el momento de la pelea. La temperatura dentro del anillo, bajo las luces de la televisión, debe haber sido considerablemente más alta.

Ali ha luchado y ganado en condiciones difíciles antes (en el calor de Zaire, contra George Foreman, y en la humedad de Malasia, contra Joe Bugner), pero era un hombre más joven y en forma entonces.

Había llevado su cuerpo a una condición notable para un hombre de su edad, y en términos de apariencia física se parecía al Ali de antaño. (Incluso se tiñó el pelo para ocultar las manchas grises).

Pero no podía hacer nada sobre los años perdidos y las habilidades desvanecidas. El tiempo y los reflejos se habían ido, y sus movimientos eran pesados y predecibles.

Una o dos veces intentó bailar y correr, en una parodia cruel del artista que una vez fue, pero Holmes lo persiguió y lo golpeó con golpes en movimiento, algo que hubiera sido impensable en sus años pico.

Los únicos momentos en los que realmente era como en los viejos tiempos fueron durante los preliminares, con Ali haciendo payasadas y dirigiendo el canto de su nombre y luego dirigiendo a la multitud en abucheos cuando se presentó a Holmes.

Agarró juguetonamente el cinturón de campeón del CMB de Holmes, y pasó por su vieja rutina de arremeter contra su oponente durante las instrucciones del árbitro, mientras Bundini Brown y Angelo Dundee (que, como siempre, parecían bastante avergonzados y molestos por la actuación) lo “restringieron”.

Holmes, en condiciones absolutamente magníficas en la 15ª 1½ libras, se quedó impasible mientras todo esto sucedía, pero explotó en acción al primer timbre.

Dio un golpe sólido en la cara de Ali, un golpe izquierdo en el cuerpo, y luego dos golpes más y un golpe derecho en la cabeza. Ali miró sorprendido, y cedió con, ya, un parche enrojecido debajo de su ojo izquierdo.

Ali mantuvo sus guantes en alto, pero Holmes casi despectivamente curvó los golpes alrededor del guardia hasta la cabeza de Ali.

La multitud rugió de ánimo cuando Ali lanzó su primer puñetazo anotador a los dos minutos de la pelea, un largo derecho a la cabeza de Holmes, pero no mantuvo el ataque y Holmes lo golpeó constantemente durante el resto de la ronda.

El patrón de pelea se estableció, y no varió en el segundo, ya que el jab de Homes mantuvo a Ali a la defensiva. Ali se burló del campeón, llamándolo y pegándole los guantes en un gesto de “luchemos”, pero Holmes ignoró el payaso y lo golpeó con un golpe tras otro.

No hubo un solo golpe de Ali que valiera la pena, y la ronda terminó con él en una esquina.

Holmes abrió el tercero con un gran derecho en la cabeza, y lo siguió con tres golpes y otro derecho, todos en el blanco. Ali intentó unirse con un par de derechas y un gancho de izquierda, pero eran golpes engorrosos y se eludían fácilmente.

Holmes lo mantuvo respaldado y bajo presión, y de nuevo el retador pasó los últimos 30 segundos de la ronda de espaldas a las cuerdas. Ali le puso una cara a Holmes mientras sonaba la campana, pero no engañaba a nadie.

Lo que la mayoría de nosotros sospechábamos que ya se había establecido: simplemente ya no tenía las herramientas para el trabajo, e incluso teniendo en cuenta el genio de una sola vez del hombre para la innovación táctica, era imposible ver qué estrategia podía idear para salvarlo de una derrota que parecía inevitable.

Bundini Brown le gritó durante el intervalo: “Tienes que dar algunos golpes, campeón, está ganando la ronda”, pero Ali no quiso o no pudo responder con más acción cuando sonó la campana para la cuarta ronda.

Holmes rompió otra ráfaga de golpes, y ahora ese parche rojo bajo el ojo izquierdo de Ali se veía abultado y magullado. Ali intentó girar a la derecha, que Holmes bloqueó, y luego se retiró a una esquina neutral.

Bajó la guardia para burlarse de Holmes de nuevo, y dio un fuerte golpe en la cabeza. Ali agarró la cuerda de arriba con su mano derecha, más por efecto de payaso que de apoyo, y golpeó a Holmes con su izquierda.

El árbitro Richard Green (quien, bajo la práctica de la Comisión de Nevada, dejó el marcador para los tres jueces designados por el CMB) advirtió a Ali por ello, pero el viejo veterano se quedó en la esquina y Holmes estaba recogiendo sus golpes al terminar la ronda.

Ali salió para el quinto en sus dedos de los pies, y la multitud gritó de alegría mientras atrapaba a Holmes con un golpe izquierdo en la cara. Holmes se burló de él haciendo un balanceo exagerado desde la cintura, y luego lo presionó hacia la esquina del ex campeón, ya que Ali carecía de la resistencia o las piernas para seguir bailando.

Ali anotó con un par de golpes en el cuerpo al principio de la sexta, pero Holmes regresó con una ráfaga de cuatro golpes antes de regresar al golpe. La multitud abucheó la falta de emoción y acción, y Ali respondió con un gancho de izquierda justo antes de retirarse, una vez más a una esquina. Golpeó a Holmes y se movió a lo largo de las cuerdas, pero Holmes se mantuvo encima de él y la paliza se reanudó. Ali se cubrió durante el resto de la ronda.

El séptimo fue una ronda triste, con Ali con las piernas muy pesadas, viejo y cansado. Holmes volvió a burlarse de él dejando caer los brazos y fingiendo tambalearse, y cuando Ali intentó bailar y golpear en el refugio, Holmes fue tras él y lo atrapó repetidamente con izquierdas en la cabeza.

Holmes salió para el octavo, con un aspecto mezquino y ansioso, y golpeó fuertes derechos contra Ali mientras se encontraban en la esquina del retador. Ali finalmente escapó al centro del ring, y transcurrió medio minuto sin que ninguno de los dos intentara dar un puñetazo.

(Holmes afirmó después que deliberadamente se alejó de Ali en este punto por compasión por el hombre que estaba golpeando con tanta facilidad ridícula).

Finalmente, Holmes volvió a la ofensiva y atrapó a Ali con derecha tras derecha, tantas que el árbitro Green se acercó a la esquina durante el intervalo para verificar el estado de Ali.

El noveno fue un asalto impactante, probablemente el peor de la larga carrera de Ali. Estaba en problemas desesperados al menos en tres ocasiones cuando Holmes aterrizó con toda una sucesión de derechos pesados, y ya estaba notablemente marcado bajo ambos ojos.

En la campana, Ali se volvió hacia Holmes y le dio un toque cansado de reconocimiento, una admisión de que la pelea, y de hecho, su carrera, habían ido más allá del recuerdo.

La multitud cantó el nombre de Ali durante el intervalo, como si sintieran que estaban a punto de ver al hombre contestar la campana por última vez. Ali se sentó con los ojos cerrados, y había una ansiedad obvia en su rincón.

Podría haber sido retirado entonces, y ciertamente el árbitro Green habría tenido toda la justificación para detenerlo en cualquier momento durante la 10a ronda dolorosamente unilateral. Ali se movía como si estuviera aturdido, y Holmes le daba cada puñetazo que lanzaba.

Parecía reacio a mudarse y terminar el trabajo, y lo golpeó a voluntad durante toda la ronda. En un momento conté siete seguidos, todos al ras en la maltrecha cara de Ali.

Tan pronto como sonó la campana, Angelo Dundee se volvió hacia Green para ofrecer rendición, pero Bundini Brown le gritó y agarró la chaqueta blanca de Dundee para alejarlo del árbitro.

Hubo una breve pelea, mientras el luchador derrotado se sentaba desplomado en su taburete, con los ojos cerrados, pero Green aceptó la decisión de Dundee y caminó hacia Holmes con los brazos extendidos para indicar el final.

Fue un final caótico e indecoroso para una carrera maravillosa, pero no creo que esta sea la forma en que se recordará a Ali. Al igual que con el nocaut de Louis de Marciano, la posteridad cubrirá este último capítulo triste de la historia de Ali.

La emoción, el glamour y las habilidades se han ido, pero la leyenda perdurará.

LA VISTA PREVIA

“EL espectáculo está en camino de nuevo cuando Muhammad Ali se propone ganar el título mundial de peso pesado por cuarta vez el jueves en un lugar especialmente construido en Caesar’s palace, Las Vegas”, escribió Boxing News el 26 de septiembre de 1980 en anticipación de que Ali se enfrentara a su antiguo compañero de entrenamiento Larry Holmes.

Ali, a los 38 años, se enfrentaba a un hombre ocho años menor que él en el campeón del CMB Larry Holmes y era un perdedor “prohibido”.

” Tan grande como un perdedor cuando luchó contra Sonny Liston por primera vez como Cassius Clay; tan grande como un perdedor cuando desafió a George Foreman en el calor de Kinshasa, Zaire, en el Estruendo en la Selva. Sin pensar en el campeón más grande de todos los tiempos, el hombre también es el mayor adversario de todos los tiempos.”

Sin embargo, a pesar de que los expertos en boxeo descartaron a Ali toda su carrera, para que regresara y los probara una y otra vez, esto parecía un paso demasiado lejos incluso para el mayor campeón de peso pesado de la historia.

No había luchado durante dos años desde que se adjudicó el campeonato de los pesos pesados por tercera vez récord contra Leon Spinks el 15 de septiembre de 1978.

Pero, habiendo probado su barbilla innumerables veces, BN descartó la plausibilidad de que Holmes derrotara a Ali por nocaut y escribió: “Tal vez la esquina de Ali lo retire si está recibiendo una paliza. Esa sería una salida humana y digna para el gran campeón si está demasiado en el extremo receptor. O el árbitro podría entrar rápidamente y detener la materia.”

NUESTRA SELECCIÓN

” Ali es genial para alterar los libros de formularios, y podría hacerlo de nuevo. Pero según todas las pruebas disponibles, parece Holmes en puntos después de 15 rondas que parecerían ordinarios si hubiera otros nombres involucrados.”

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