Gravar los alimentos” poco saludables “no reducirá la obesidad

Parece que las asociaciones de salud están pidiendo una vez más un “impuesto sobre las grasas”; impuestos sobre los alimentos que algunos nutricionistas e investigadores no quieren que comamos o bebamos.

Desafortunadamente, la falta de sensatez detrás de vilipendiar las bebidas azucaradas o los refrigerios menos saludables no ha cambiado, ni tampoco la naturaleza contundente, imprecisa e injusta de un impuesto a la “comida chatarra” o a las bebidas azucaradas.

No importa las buenas intenciones, gravar ciertos alimentos para hacernos más saludables sigue siendo una mala política pública. Hay varias razones por las que esto es así, la más fundamental es que tales impuestos afectan a todos, independientemente de su circunferencia o estilo de vida.

Considere el caso de un canadiense que corre tres veces a la semana, practica deportes de vez en cuando, come una dieta bien balanceada y se encuentra en excelentes condiciones físicas. Si le gusta relajarse con un pop y ver una película el fin de semana, o disfrutar de una barra de chocolate con el almuerzo, ¿por qué debería pagar más para hacerlo?

En particular, en 2012, el 52,5% de los canadienses de 18 años o más y el 21,8% de los jóvenes canadienses (de 12 a 17 años) declararon tener sobrepeso u obesidad. En otras palabras, voltear esas estadísticas, y una parte considerable de la población adulta y la mayoría de la población juvenil no tienen sobrepeso ni obesidad según los estándares del índice de masa corporal (la métrica común de sobrepeso y obesidad).

Los impuestos sobre” comida chatarra ” o bebidas azucaradas no solo no distinguen entre los canadienses con sobrepeso/obesidad y los que no lo son, sino que también son una forma regresiva de impuestos. Varios estudios han encontrado que las dietas con opciones de alimentos menos saludables son menos costosas que las dietas con opciones de alimentos más saludables. Además, las clases socioeconómicas más bajas suelen depender más de la comida rápida para alimentarse. Ambos sugieren que un impuesto sobre las opciones de alimentos menos saludables/más grasos tendrá un efecto desproporcionado en los canadienses de bajos ingresos.

Los impuestos a la “comida chatarra” tampoco están garantizados para reducir la ingesta calórica general, como algunos esperan. Es importante destacar que el consumo de comida rápida (un objetivo común para un “impuesto sobre las grasas”) puede ser relativamente insensible a los cambios de precios porque las personas simplemente pueden cambiar a otros alimentos no gravados, pero aún con mucha energía (muchas calorías por tamaño de porción).

Luego está la cuestión de definir qué alimentos deben ser gravados y las dificultades en ellos (pensemos, por ejemplo, en los zumos de frutas). Eso sin duda requerirá una mayor burocracia: se necesitaría crear una nueva agencia para determinar qué alimentos o bebidas califican para el impuesto y cuáles podrían estar exentos. La propuesta de que esos impuestos se compensen con subvenciones o reducciones de impuestos para otros alimentos más saludables o en otros ámbitos no hace más que agravar este problema.

Dirigirse a un solo grupo de alimentos, como las bebidas azucaradas, no necesariamente resuelve estos problemas ni los descritos anteriormente.

Aquellos que desean vilipendiar los refrescos también deben lidiar con una realidad problemática: Según Estadísticas de Canadá, el consumo de refrescos cayó un 35 por ciento en Canadá entre 1999 y 2012. Sin embargo, la obesidad ha aumentado durante ese tiempo.

Fundamentalmente, cuánto comemos (de todos los alimentos), cuánto hacemos ejercicio y cómo vivimos nuestras vidas en general (más factores genéticos) determina el tamaño de nuestra cintura. E incluso entonces, la relación con la mala salud no es clara y obvia, ya que muchos estudios muestran que un peso extra puede ser protector.

El consumo de alimentos menos saludables y/o más grasos cuando se equilibra con otros alimentos y el ejercicio no llevará a que una persona tenga sobrepeso u obesidad, ni necesariamente conducirá a una salud peor. Ningún alimento o bebida puede ser considerado responsable del aumento de peso.

Las soluciones demasiado simplistas a la obesidad que vilipendian una industria o un producto alimenticio son malas políticas públicas. La realidad es que los impuestos a la “comida chatarra” o a las bebidas azucaradas son instrumentos ineficaces y contundentes que no reconocen las causas complejas y múltiples de la obesidad. Es hora de que pongamos la idea de tales impuestos en el lugar que les corresponde: el cubo de basura.

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